10x
5x
1x
1x

SPOTLIGHT: Kai Willems: “Leuk, spelen tegen jongens waar ik in de jeugd mee samengespeeld heb.”

19 februari 2020

Als er één eigenschap is dat het huidige team van Select 4-U Devils kenmerkt dan is dit werklust. Net zoals bij zijn ploeggenoten is er ook bij aanvaller Kai Willems geen gebrek aan werklust.  De Zuid-Limburger geeft alles in een wedstrijd om met zijn team een goed resultaat te behalen. Al is de net 23-jarige (hij was anderhalve week geleden jarig)  niet het type speler dat de ene na de andere goal scoort, ook zijn ijshockeybijdrage is onontbeerlijk  voor het huidige succes.

Het is net na een doordeweekse training dat het gesprek met Willems plaatsvindt. Gekleed in slechts zijn ijshockeybroek en met ontbloot bovenlijf neemt hij plaats in de kleedkamer van interim-coach Ron Plamont waar het aanmerkelijk warmer is dan in de catacomben van het Triavium. “Tjsa, 23 al”, zegt Willems met iets van spijt en nostalgie in zijn stem. Al te veel reden voor nostalgie is er echter niet, nog maar een paar jaar geleden ijshockeyde Willems in het tweede team van Eaters Geleen, na eerder in de jeugd van de Limburgse club actief te zijn geweest. Na slechts een kort verblijf bij de tweede keus maakte hij al gauw zijn opwachting in het eerste team van de ijshockeyclub uit Geleen dat dit seizoen onder de naam Microz Eaters deelneemt aan de BeNe-League.

Op het ijs van Glanerbrook, op slechts 5 minuten van zijn huis, speelde hij in ruim 2 seizoenen 47 competieduels voor Eaters. Daarin kwam hij tot 4 goals en 5 assists. Bij een woensdagavondtraining in het seizoen 2017-2018 werd hij weggestuurd en die klap kwam hard aan bij Willems. “Ik dacht eraan om met ijshockey te stoppen”, legt de international van Nederland uit. “Echter een telefoontje van Paul Vincent (destijds en nu nog steeds coach van het Belgische Bulldogs Luik) veranderde mijn stemming. Paul vroeg me om bij Luik te komen spelen en dit heb ik gedaan. “ Na een eerste seizoen volgde ook een tweede en derde jaar in  de industriestad in Wallonië, op slechts zo’n 50 kilometers vanaf Geleen.

Willems kiest zijn woorden zorgvuldig: “Niets ten nadele van de club in Geleen, maar je kan inderdaad zeggen dat ik pas bij Luik echt doorgebroken ben. Ik kijk op mijn tijd bij Bulldogs terug als een succesvolle periode, zo wonnen we de beker van België, maar het was ook een tijd waarin ik veel geleerd heb. Vooral van Vincent en van de Canadees Cheyne Matheson die gelijk met mij in Luik speelde. Vooral van die twee heb ik enorm veel opgestoken.”

Paul Vincent kan buigen op 21 jaar als profspeler in Canada, Verenigde Staten en ook in Nederland en België. Hij verdiende als ijshockeyer zijn geld in die periode bij maar liefst 37 verschillende clubs. Na zijn actieve periode werd de nu 45-jarige Amerikaan coach. Zo was hij ‘skills coach’  bij diverse NHL-teams en is hij nu naast ‘head skills instructor’ bij Florida Panthers in het off-season ook headcoach tijdens het ijshockeyseizoen bij Bulldogs Luik. Matheson scoorde tijdens 3 seizoenen bij Bulldogs maar liefst 112 keer in 75 duels, naast 109 assists. Hij is nu een veelscorende speler in de hoogste Zweedse divisie bij Kiruna AIF. Kortom: een betere leerschool kun je je als jonge speler niet wensen.

Willems: “Alexander Jacobs (ex-coach van Select 4-U Devils) belde mij en vroeg me om dit seizoen in Nijmegen te komen spelen. Ik hoorde dat ook Raymond van der Schuit en Jurryt Smid naar Nijmegen kwamen, dat maakte het interessant voor mij. Helemaal toen ik hoorde dat ook Kay Gielen voor Select 4-U Devils ging spelen, dan hoefde ik niet een paar keer per week in mijn eentje steeds die afstand van Geleen naar Nijmegen te rijden. We doen er ongeveer 5 kwartier over, mits we niet in een file terechtkomen.” Want het zijn lange dagen die Willems maakt. Om half zeven ’s ochtends gaat bij hem de wekker. “En om kwart voor zeven ga ik de  deur uit naar mijn werk. Na snel even brood gesmeerd te hebben en zo. Ik werk 40 uur per week als lasser. ja, dat is soms fysiek een zwaar beroep, zeker bij montages. Dan loop je de hele dag met spullen te slepen. Om vijf uur ’s middags staat Kay bij mij voor de deur en rijden we naar Nijmegen en rond half elf ’s avonds ben ik weer thuis. Dat is soms zwaar, maar als ik op het ijs sta, ga ik er helemaal voor. Als we een zware wedstrijd moeten spelen, bijvoorbeeld de bekerfinale, dan zegt mijn chef soms dat ik het wat rustiger aan mag doen. Hij is zelf ijshockeyer, hij speelt in het tweede van Geleen. Rustiger aandoen op het ijs? Nee hoor, waarom zou ik?”

Komende vrijdagavond (21 februari) ontvangt Select 4-U Devils in het eigen Triavium Microz Eaters Limburg. Het is een strijd tussen de nummers 6 en 5 van de ranglijst in de BeNe-League. Beide ploegen hebben evenveel verliespunten. Eaters heeft 3 punten meer, maar ook een wedstrijd meer gespeeld. De nummer 5 van de eindstand moet het in de eerste ronde (kwartfinales) van de play-offs opnemen tegen de nummer 4 (waarschijnlijk wordt dit Bulldogs Luik), terwijl de nummer 6 dan de nummer 3 treft.

Willems: “We willen graag vijfde worden. Dat we afgelopen vrijdag zo makkelijk van Luik wonnen (10-2), heeft mij ook verbaasd. Luik kan beter. Maar Geleen zal ook graag vijfde willen blijven. Het wordt een spannende wedstrijd.  Wij hebben de nodige strubbelingen gehad dit seizoen, bijvoorbeeld met de coach. Dit geldt ook voor Geleen, maar het hoort er allemaal bij. Nee, spijt van mijn keuze voor Select 4-U Devils heb ik niet.”

“De sfeer in de groep is goed en ook de begeleiding en organisatie is hier uitstekend. Het lijkt me leuk: spelen tegen jongens waar ik in de jeugd van Geleen mee samengespeeld heb. Dit maakt het toch bijzonder. Het klopt dat duels tussen Nijmegen en Geleen wel vaker beladen zijn geweest, dit is er ook zo één. En dat in het carnavalsweekend. Ik ga ervan uit dat Geleen professioneel genoeg is om zich daardoor niet te laten afleiden. Wij hebben het geluk dat we komend weekend alleen op vrijdag een wedstrijd hebben, we kunnen dus na afloop wel een biertje drinken. En dat zullen de jongens uit het zuiden bij ons in het team ook wel doen. Al zullen er ook wel zijn die dat carnaval helemaal niets vinden.”

Kai Willems raakte zo’n 3 weken geleden geblesseerd aan zijn mond en moest hierdoor enkele wedstrijden missen. “Ik kreeg een stick van een tegenstander tegen mijn tanden”, vertelt de aanvaller.. “Een tand werd naar binnen geslagen, ik ben toen na de wedstrijd naar de tandarts geweest. Die heeft er toen een soort spalk in aangebracht. Die tand is inmiddels dood. Ik hoop maar dat die niet verkleurd. Maar als het wel gebeurd, ach ja…  Ik heb een wortelkanaalbehandeling nodig, maar op mijn verzoek is dit verschoven naar na dit seizoen, dus eind maart of zo.” Om erger leed te voorkomen schaatst de nummer 10 in ieder geval voor de rest van dit seizoen met een soort kooi voor zijn gezicht. Het zal hem waarschijnlijk niet hinderen om ook tegen zijn oude ‘clupje’ weer voorop te gaan in de strijd voor Select 4-U Devils. En indien nodig er een tandje bovenop te doen.

 

Kai Willems in actie zien tegen zijn Geleense jeugdvrienden ? Dat kan komende vrijdag dus: Select 4-u Devils Nijmegen tegen Microz Eaters Limburg 

Uw steun als fan van de Select 4-u Devils is daarbij onontbeerlijk.

Koop uw kaarten via Ticketpoint !

 

Hoofdsponsoren